Текстовый файл представляет из себя последовательность символов (в основном печатных знаков, принадлежащих тому или иному набору символов). Это символы обычно сгруппированы в строки (ан. lines, rows). В современных системах строки разделяются разделителями строк, в прошлом же применялось хранение строк в виде записей постоянной или переменной длины (см.: Перфокарта). Иногда конец текстового файла (особенно если в файловой системе не хранится информация о размере файла) также отмечается одним или более специальными знаками, известными как маркеры конца файла.

Текстовой файл может содержать как форматированный, так и неформатированный текст.

Преимущества и недостатки

Преимущества:

  • Универсальность — текстовый файл может быть прочитан (так или иначе) на любой системе или ОС, особенно если речь идёт об однобайтных кодировках вроде ASCII, которые не подвержены проблеме, характерной для других форматов файлов — для них не важна разница в порядке байтов или длине машинного слова на разных платформах.
  • Устойчивость — каждое слово и символ в таком файле самодостаточны и, если случится повреждение байтов в таком файле, то обычно можно восстановить данные или продолжить обработку остального содержимого, в то время как у сжатых или двоичных файлов повреждение нескольких байтов может сделать файл совершенно невосстановимым. Многиесистемы управления версиями рассчитаны на текстовые файлы и с двоичными файлами могут работать только как с единым целым.
  • Формат текстового файла крайне прост и его можно изменять текстовым редактором — программой, входящей в комплект практически любой ОС.